Aperçu : Pour les migrants, la brèche du Darién est un enfer ; pour les touristes d’aventure, c’est un aimant.

 Aperçu : Pour les migrants, la brèche du Darién est un enfer ; pour les touristes d’aventure, c’est un aimant.

MEXICO CITY, 22 juillet (Reuters) – Au fin fond de la jungle panaméenne, le migrant vénézuélien Franca Ramirez se débattait pour atteindre un terrain plus élevé alors qu’une rivière en crue sortait de son lit, dit-il, quand quelque chose a attiré son attention : un groupe de jeunes hommes qui prenaient des photos du paysage.

L’ancien policier, qui dit avoir fui l’emprisonnement et la torture au Venezuela, a été surpris.

Ils étaient à plus d’une journée de voyage dans la brèche de Darien. Cette célèbre portion de jungle au Panama est devenue une partie traîtresse du voyage pour des dizaines de milliers de personnes qui traversent les Amériques dans l’espoir d’atteindre les États-Unis.

« J’ai demandé s’il s’agissait de migrants », a déclaré M. Ramirez le mois dernier, après avoir atteint le Mexique. « Ils m’ont répondu que non, qu’ils créaient du contenu et qu’ils faisaient du tourisme dans la jungle.

Cette rencontre a été un moment rare où deux mondes différents sont entrés en collision dans l’un des endroits les plus sauvages de la planète.

La jungle attire depuis longtemps les aventuriers purs et durs. Elle est connue sous le nom de « brèche » sur l’isthme de Darien au Panama, car c’est le seul tronçon manquant, d’une longueur d’environ 60 miles, sur la route panaméricaine qui s’étend de l’Alaska à l’Argentine.

Pendant des décennies, seuls les voyageurs les plus intrépides se sont aventurés dans cette forêt autrefois impénétrable, évitant les guérillas et les bandits, chassant les orchidées rares ou le grand ara vert, et recherchant le frisson d’être l’un des rares assez courageux pour pénétrer dans la nature sauvage là où la route s’arrête.

Le tourisme d’aventure ayant gagné en popularité dans le monde entier – de l’ascension du mont Everest à la visite du Titanic à bord d’un sous-marin – les agences de voyage ont également organisé des excursions en groupe dans la jungle reculée.

« Le tourisme a été au ralenti pendant des décennies dans le Darien », a déclaré Rick Morales, guide touristique panaméen de longue date. « La jungle est spéciale parce qu’elle est puissante et qu’elle rend humble.

Ces dernières années, certaines parties de cette jungle sont devenues le théâtre d’une catastrophe humanitaire. Des centaines de milliers de migrants venus du monde entier, y compris d’Afghanistan et de certaines régions d’Afrique, traversent ce terrain périlleux pour se rendre à la frontière américaine.

Bloquées par les restrictions de visa pour entrer dans les pays les plus proches des Etats-Unis, un quart de million de personnes ont traversé cette région de non-droit l’année dernière.

Au moins 137 migrants sont morts ou portés disparus, dont au moins 13 mineurs, selon l’Organisation internationale pour les migrations (OIM) des Nations Unies.

Outre son manque d’infrastructures, le Darien pose des problèmes de sécurité : les routes des migrants, en particulier, sont contrôlées par des groupes criminels.

« Le nombre réel de migrants morts et disparus dans la jungle est beaucoup plus élevé », a déclaré l’OIM à Reuters.

Les touristes et les migrants se rencontrent rarement face à face ; les itinéraires sont presque toujours séparés par des dizaines de kilomètres. Les routes migratoires longent la côte nord du Darien, sur la mer des Caraïbes, qui offre le chemin le plus direct pour traverser la jungle sans route. La grande majorité du tourisme a lieu plus près de l’océan Pacifique.

Reuters Graphics

La publicité pour les voyages ne mentionne pas la crise humanitaire. Selon le type de voyage, les forfaits touristiques peuvent aller de quelques centaines de dollars à quelques milliers de dollars par personne pour un forfait qui peut inclure des soins médicaux, des téléphones satellites, du matériel approprié et un cuisinier.

Marco Wanske, un Allemand de 31 ans qui a effectué une randonnée de 12 jours dans la jungle en janvier, a déclaré que tous les membres de son groupe avaient subi des blessures mineures telles que la « pourriture de la jungle », un champignon qui affecte les pieds, et qu’une personne avait dû être transportée par le groupe le dernier jour parce qu’elle était incapable de marcher.

Les migrants, à la merci des bandes de passeurs, reçoivent souvent beaucoup moins pour leur argent.

Kisbel Garcia, une migrante vénézuélienne, raconte qu’elle a payé plus de 4 000 dollars à un guide qui lui a promis de la conduire, elle, ses quatre enfants et sa belle-mère, en toute sécurité à travers la jungle. Mais au lieu d’une protection digne d’un touriste, le guide de Mme Garcia les a abandonnés deux jours après le début de la randonnée.

La famille a erré pendant six jours dans les montagnes, passant devant des cadavres lorsqu’elle manquait de nourriture, dit-elle, et comptant sur des bouts de tissu bleu attachés aux arbres par des migrants pour aider à marquer le chemin pour ceux qui suivaient.

Ils ont survécu.

« Nous, les migrants, devons nous battre contre tous les risques sans aucune forme d’aide », a-t-elle déclaré. « Le Darien est un enfer.

DES OBJECTIFS CONTRADICTOIRES

Le marché mondial du tourisme d’aventure est en plein essor, selon les experts, avec des dépenses dépassant les 680 milliards de dollars, d’après un rapport de 2021 de l’Adventure Travel Trade Association.

Les médias sociaux ont contribué à alimenter l’intérêt pour la visite de certains des endroits les plus reculés et les plus inaccessibles du monde, les voyageurs montrant de plus en plus le risque et l’exclusivité de leurs voyages par le biais de selfies et de vidéos TikTok.

Le gouvernement panaméen espère faire du parc national du Darien « la principale destination éco-touristique d’Amérique centrale », selon le plan directeur 2020-2025 du pays pour le tourisme durable.

De nombreux naturalistes et ornithologues sont attirés par le parc, qui a été inscrit au patrimoine mondial de l’UNESCO en 1981 en raison de sa biodiversité, de ses paysages spectaculaires et de ses communautés indigènes.

Même certains migrants reconnaissent le paradoxe des attraits de la jungle. « Pendant que je voyageais, mon cœur souffrait, mais mes yeux étaient ravis », a déclaré Alejandra Peña, originaire du Venezuela, qui a traversé la jungle avec ses trois enfants, son compagnon et ses parents âgés l’année dernière, alors qu’elle se rendait à la frontière américaine.

Mais certains groupes d’aide humanitaire ont critiqué le tourisme d’aventure dans le Darien, affirmant que la commercialisation des voyages comme s’il s’agissait d’un test de survie est de mauvais goût et détourne l’attention de la souffrance des migrants.

« Le Darien est une zone de crise humanitaire, pas un lieu de vacances », a déclaré Luis Eguiluz, qui dirige Médecins sans frontières (MSF) en Colombie et au Panama.

L’intersection de ces mondes a suscité des questions sur la responsabilité éthique, selon les experts.

« Lorri Krebs, spécialiste du tourisme et du développement durable à l’université d’État de Salem, dans le Massachusetts, explique : « Pour les gens qui veulent aller dans des endroits plus sauvages, quelle est notre obligation ? « Nous avons besoin de normes, de composantes éthiques ou morales dans nos activités touristiques.

Dans des réponses écrites aux questions de Reuters sur l’éthique de ces voyages, le ministère du tourisme a défendu ses efforts pour stimuler les voyages internationaux dans la région, affirmant que le Panama « est béni par des jungles tentaculaires, des rivières puissantes, des sommets montagneux, des côtes sans fin et des cultures diverses ». Dans le même temps, il a reconnu l’existence d’une « crise humanitaire catastrophique » dans une autre partie du Darien, due aux migrations.

Sous la pression du gouvernement américain, le Panama affirme avoir intensifié ses efforts pour empêcher les migrants de traverser la jungle, notamment par le biais d’une campagne annoncée avec les États-Unis en avril. Malgré cela, le nombre de migrants dans le Darien a continué à augmenter.

Le département d’État américain recommande aux voyageurs de ne pas pénétrer dans une vaste zone de la jungle qui, selon lui, est couramment utilisée par les criminels et les trafiquants de drogue, et où les services d’urgence sont rares.

GRAND POINT D’INTERROGATION

Certains touristes se posent déjà ce genre de questions.

« La crise migratoire dans cette région était un grand point d’interrogation pour moi avant le voyage », a déclaré le touriste allemand Mark Fischer, qui craignait au départ que la randonnée de 100 km (62 miles) ne revienne à « traverser la Méditerranée sur un canot pneumatique pour le plaisir », faisant allusion à une autre partie du monde en proie à une crise migratoire. Ses craintes ont été apaisées lorsqu’on lui a dit que le sentier ne chevaucherait pas la route des migrants.

Des plages de Grèce au parc national de Big Bend, au Texas, qui jouxte la frontière entre les États-Unis et le Mexique, les bains de soleil et les randonnées se font souvent dans des zones où d’autres personnes risquent leur vie, a expliqué M. Morales, le guide touristique.

Mais depuis près de 25 ans qu’il emmène des gens dans le Darien, il n’a jamais rencontré de migrants et dit qu’il planifie ses itinéraires de manière à séparer ces deux mondes.

« Personnellement, je ne pourrais pas mettre de la nourriture dans ma bouche ou m’allonger dans mon hamac à l’abri des éléments, tout en sachant qu’à quelques centaines de mètres sur la piste, il y a une mère et un enfant affamés qui passent la nuit assis sur le sol nu, sans aucun abri contre la pluie et les insectes », a-t-il déclaré.

Il ajoute que les randonneurs demandent souvent comment ils peuvent aider les communautés locales.

COMMUNAUTÉS PROFIT

Certains peuples indigènes du Darien – dont le nom, selon certains experts, dérive de la prononciation espagnole du nom indigène original d’une rivière locale – comptent sur le tourisme pour soutenir l’économie de leurs communautés locales.

Travel Darien Panama est un voyagiste autochtone qui indique sur son site web qu’il souhaite contribuer au financement d’écoles et à l’amélioration des conditions de vie dans leur village. « Nous vivons ici depuis des décennies, et ces forêts sont littéralement notre maison », explique-t-il.

La cofondatrice de l’entreprise, Carmelita Cansari, de la communauté Embrera de Darien, explique qu’une partie de l’objectif de l’entreprise est de partager leur mode de vie : « Nous offrons ce que nous avons dans notre communauté », dit-elle. Nous offrons ce que nous avons dans notre communauté », dit-elle. « Nous prenons soin de la nature, de notre culture et de la danse ».

Nina Van Maris, une Luxembourgeoise de 32 ans passionnée par les activités de plein air, a déclaré qu’elle n’était pas au courant de la situation migratoire dans le Darien lorsqu’elle s’est inscrite à une excursion organisée par le voyagiste allemand Wandermut.

Elle avait vu une publicité sur Instagram alors qu’elle se remettait d’une maladie rare débilitante qui l’avait laissée temporairement incapable de marcher. Le voyage est devenu une motivation pour se rétablir complètement.

« Je me suis dit : quand je pourrai faire ça, je pourrai tout faire », a déclaré Mme Van Maris.

En 2021, elle a traversé la jungle en dix jours, d’un village sur la rivière Balsas au cœur du Darien pour finir dans l’océan Pacifique.

« Quand j’ai vu la plage, je me suis dit : J’ai réussi. Je pleurais, c’était tellement émouvant pour moi », a-t-elle déclaré. « La jungle m’a rendu ma vie.

Reportage de Daina Beth Solomon à Mexico et Laura Gottesdiener à Monterrey ; Reportage complémentaire d’Elida Moreno à Panama City et Maria Laguna à Mexico ; Rédaction de Stephen Eisenhammer et Claudia Parsons.

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