couleuvre à nez mince

Par Filip Tkaczyk

Vous êtes-vous déjà demandé comment identifier les serpents ? Eh bien, avec 120 espèces trouvées en Amérique du Nord, au nord du Mexique, cela peut être un défi. Voici quelques éléments que vous pouvez rechercher et réfléchir pour vous aider à identifier les serpents. Voyons d’abord quelques bases.

Qu’est-ce qu’un serpent ?

Les serpents font partie de la classe d’animaux connus sous le nom de reptiles (Reptilia), et sont en outre divisés dans l’ordre Squamata – qui comprend les lézards, et sont dans le sous-ordre Serpentes. En d’autres termes, ils appartiennent à une famille d’animaux à la peau sèche et écailleuse qui pondent des œufs à coquille dure sur la terre ferme et dépendent de la chaleur extérieure de leur environnement pour maintenir leur température corporelle. Les serpents en particulier sont des animaux sans membres et corps allongés. Les serpents n’ont pas d’ouvertures d’oreille externes, ni de paupières.

Un serpent ne peut jamais cligner des yeux ! Leurs yeux sont recouverts d’une écaille transparente semblable à une lentille de contact, qui tombe avec la peau du serpent plusieurs fois par an. L’absence de paupières mobiles aide à les séparer des lézards sans pattes. Une autre chose qui peut vous aider à identifier les serpents est de savoir qu’ils perdent toute la peau de leur corps en une seule fois. Cela se fait en frottant contre un objet et en faisant rouler la peau de la tête à la queue pour qu’elle se retrouve à l’envers comme une chaussette extrêmement longue. Tous les serpents sont carnivores et avalent leur proie entière. Les serpents grandissent tout au long de leur vie, mais la croissance a tendance à ralentir une fois qu’ils ont atteint l’âge adulte.

La présence d’une longue langue fourchue à deux pointes vous aide à identifier les serpents. Les serpents dépendent de leur langue pour beaucoup d’informations. Ils ne sentent pas par les narines comme les mammifères, mais ils sentent plutôt en utilisant leur langue pour collecter des odeurs, puis les insèrent dans le toit de leur bouche, où se trouve l’organe de Jacobson. Cet organe aide à interpréter les différentes odeurs et guide les serpents vers de la nourriture ou des partenaires potentiels, ainsi qu’à l’écart d’un danger potentiel. La langue d’un serpent n’est pas nocive.

Les serpents tuent leurs proies de plusieurs manières différentes. Certaines espèces utilisent du venin qu’elles injectent à travers leurs crocs. D’autres serpents utilisent la constriction et serrent leur proie jusqu’à ce qu’elle cesse de respirer. De plus, de nombreux serpents attrapent simplement leur proie, la maîtrisent et commencent à avaler. Les serpents ont des mâchoires articulées et peuvent s’étendre à plusieurs endroits, ce qui leur permet d’avaler des proies plus grosses que leur propre tête.

couleuvre à la main

Où et quand peut-on trouver des serpents ?

Les serpents sont ectothermes, ce qui signifie qu’ils dépendent de la chaleur extérieure pour maintenir leur température corporelle. Par conséquent, dans les régions du monde où il fait chaud toute l’année, comme dans les régions tropicales et subtropicales, les serpents peuvent être vus à tout moment de l’année. Alors que dans les parties les plus tempérées ou les plus froides du monde, les serpents ne sont actifs que pendant les mois les plus chauds. Dans certaines régions, les serpents hibernent plusieurs mois par an.

Les serpents se trouvent dans une grande variété d’habitats, allant des forêts, des bois, des champs, des prairies, des montagnes, des prairies, des zones riveraines, des zones humides, des marécages et de nombreux autres habitats naturels. Certaines espèces de serpents vivent également dans les zones rurales autour des champs, des pâturages et des bâtiments. Quelques espèces vivent même en milieu urbain.

Si vous cherchez des serpents, pensez à regarder dans certains des habitats mentionnés. Regardez surtout dans les zones où il y a des bûches, des rochers, des lisières de bois, sous de gros morceaux de débris naturels ou artificiels. Les feuilles chaudes de métal ou de carton ainsi que les roches larges, minces et plates constituent d’excellents objets de couverture pour les serpents.

Les serpents sont-ils dangereux ?

Sur les 120 espèces de serpents aux États-Unis, seulement 17 sont potentiellement dangereuses pour l’homme. Ces serpents ne sont pas « venimeux », ils ont plutôt une salive venimeuse qui est injectée lorsqu’ils mordent. Il est important d’identifier les serpents qui appartiennent au groupe venimeux. La plupart des espèces de serpents sont inoffensives et même les espèces venimeuses méritent d’être étudiées, mais avec respect. S’il vous plaît, n’essayez pas de manipuler des espèces dangereuses.

Les serpents sont de beaux animaux, avec des formes, des couleurs et des comportements étonnants. Ils ne sont pas visqueux au toucher, mais ont une sensation agréable que certains ont par rapport à la texture du cuir huilé. La forme, la couleur et la taille des yeux de ces animaux peuvent révéler beaucoup de choses sur leur mode de vie et vous aider à identifier les serpents. Des serpents aux yeux minuscules – comme ceux des serpents aveugles – racontent leur existence souterraine. Les serpents qui ont des yeux avec des pupilles verticales ont tendance à être largement actifs la nuit. Les pupilles verticales n’indiquent pas nécessairement que l’animal est dangereux, car de nombreux serpents non venimeux en ont également. La plupart des serpents ont des pupilles rondes, mais quelques-uns ont de longues pupilles horizontales qui leur donnent une excellente vision binoculaire.

Écailles carénées

Marques de champ clés pour identifier les serpents

L’un des moyens les plus simples d’identifier les serpents consiste à décomposer leur identification en repères de terrain clés. Ce sont des aspects de l’apparence du serpent qui le rendent unique en tant que groupe ou espèce. Voici une liste des meilleurs à utiliser :

Type de corps : Le type de corps est-il mince et long, d’épaisseur moyenne et long, ou court et robuste ? Est-il grand ou petit ? Combien de temps environ ?

Forme de la tête : La tête a-t-elle la forme d’une large pointe de flèche, d’une pelle ou d’un ovale ? A-t-il un cou distinct?

Yeux: Les yeux sont-ils grands ou petits ? A-t-il des pupilles arrondies ou verticales ? Y a-t-il des écailles qui dépassent de l’œil comme un sourcil ? De quelle couleur sont-ils?

serpent à pupille arrondie
serpent à pupille verticale

Balance: De quelle texture sont les écailles, rugueuses ou lisses ? Certaines ou toutes les échelles ont-elles des quilles (lignes de levage qui traversent l’échelle dans le sens de la longueur) ?

Motifs: Quels types de motifs le serpent a-t-il ?

  • Taches : de gros blocs de couleur irréguliers ou rectangulaires, souvent avec des bordures sombres.
  • Diamants : grandes marques en forme de losange d’une ou plusieurs couleurs.
  • Mouchetures : un ou plusieurs points ou taches de couleur par échelle.
  • Emplacements : sont de petites marques arrondies généralement sans bordure qui peuvent couvrir plusieurs écailles.
  • Bandes croisées : Bandes de couleur qui traversent le dos et le long des côtés, mais ne traversent pas le ventre.
  • Anneaux: Ce sont des bandes de couleur qui traversent le dos et le long des côtés, encerclant complètement le corps.
  • Rayures : sont des lignes de couleur qui descendent le long du corps du serpent. Ils peuvent n’avoir qu’une échelle de large ou peuvent avoir plusieurs échelles de large.
  • Bicolore : Où le dos et le ventre sont de couleurs différentes.
  • Couleurs de la tête et du cou : Certaines espèces ont des marques ou des couleurs distinctes sur la tête sous la forme de bandes, de rayures ou de zones de couleur unie.
  • Sans motif: Le corps est d’une seule couleur uniforme.

Couleur: De quelle(s) couleur(s) est le serpent ? De quelle couleur sont les motifs dessus ?

Échelle anale : Certaines espèces peuvent être distinguées en regardant l’écaille qui recouvre leur cloaque (ouverture utilisée à la fois pour se débarrasser des déchets et lors de la reproduction). Si cela ne présente aucun danger, retournez doucement l’animal pour voir si cette écaille est simple ou divisée en 2 écailles. Cette procédure n’est souvent pas nécessaire pour identifier les serpents de nombreuses espèces.

Queue: Quelle forme a la queue ? Se termine-t-il par un hochet ou une écaille pointue ? Est-ce une fin émoussée? La queue est-elle longue (queue mesurée du cloaque jusqu’à la pointe) ? La queue est-elle un motif différent?

Autres caractéristiques: D’autres caractéristiques que certains systèmes plus approfondis utilisent pour identifier les serpents peuvent inclure : regarder la taille et la disposition des écailles sur la tête et le visage, et compter les rangées d’écailles sur le dos. Ceux-ci peuvent être appris plus en détail en utilisant les autres ressources mentionnées à la fin de cet article.

Autres considérations : tenir un journal naturaliste

Lorsque vous identifiez des serpents dans la nature, il peut être extrêmement utile de tenir au moins un journal naturaliste de base. Ces informations peuvent être utilisées plus tard pour vous aider à trouver plus de serpents et vous aider à en apprendre beaucoup plus sur eux et leur environnement.

Prenez note de choses comme : l’emplacement, la période de l’année/jour, l’habitat et le microhabitat. Lors de l’enregistrement de l’emplacement, pensez à prendre note de la géographie à la fois grande et petite. Pensez à l’état dans lequel vous vous trouvez, la ville la plus proche, le point de repère majeur le plus proche comme une vallée, une chaîne de montagnes, une rivière, etc. Notez la date, l’heure, la météo et l’heure de la journée où vous avez observé l’animal. Notez également l’habitat global de l’emplacement. Par exemple, décrivez si vous l’avez trouvé dans un pâturage ou dans une forêt riveraine le long d’un ruisseau. De plus, enregistrez et décrivez le microhabitat tel que l’emplacement précis de l’endroit exact où vous l’avez trouvé. C’était peut-être un tas de rochers, ou sous une bûche du côté sud du ruisseau et en haut sur la berge surélevée. De nombreux serpents sont très précis sur les microhabitats qu’ils utilisent dans leur habitat préféré et les connaître vous aidera à déterminer où ils se trouvent exactement.

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Comment identifier les serpents : un exemple

Imaginez un instant que vous vous promeniez dans la steppe d’armoise ouverte, sèche et chaude de l’est de l’État de Washington, un guide de terrain fiable sur la faune locale niché dans votre poche ou votre sac. En passant devant un tas de rochers, vous apercevez un serpent recroquevillé au sommet en train de profiter du soleil. Vous êtes excité et essayez de vous rapprocher. Pendant que vous le faites, le serpent aplatit la tête, gonfle son corps et relève la tête en s’enroulant. Il vous regarde et semble prêt à frapper. Ils vous entendez un sifflement vrombissant : T-t-s-s-s-s-s-s-S-S-S-SHHH ! Vous remarquez que le bout de sa queue vibre rapidement. Lorsque vous vous penchez plus près, il vous frappe à plusieurs reprises !

couleuvre à nez mince

Et maintenant?

Vous savez que c’est assez inhabituel, car vous avez déjà vu des serpents et vous n’en avez jamais fait agir de cette façon. Remarquez les détails de cet animal. Décomposons-le en marques de champ clés et voyons si vous pouvez utiliser vos connaissances sur la façon d’identifier les serpents.

Type de corps : Cet animal a un corps moyen, qui apparaît maintenant beaucoup plus épais après s’être gonflé. Il mesure entre 2 et 3 pieds de long.

Forme de la tête : Eh bien, c’est délicat. Vous vous souvenez peut-être que la tête était assez longue et étroite au départ, mais maintenant elle a l’air beaucoup plus en forme de flèche et plus plate. Vous remarquez que l’extrémité du nez a une grande échelle qui lui donne l’impression d’être en forme de petit cône.

Yeux: Les yeux sont de taille moyenne et ont des pupilles arrondies. Aucune écaille ne dépasse de l’œil. Les yeux sont de couleur brunâtre.

Balance: Les écailles semblaient carénées sur le dos et de moins en moins carénées sur les côtés.

Motifs: Le corps du serpent est couvert de taches formant des motifs réguliers sur le dos et les côtés. Un croissant brun noirâtre est présent entre les yeux. Une ligne noire en forme de goutte part du centre de chaque œil, tandis qu’une deuxième ligne brunâtre se rétrécit à partir de l’arrière de l’œil à un angle de 4 degrés. Il y a quelques marques brunâtres plus fanées et des taches noires sur la tête.

Couleur: La couleur de fond du serpent est une couleur beige pâle. Les grosses taches commencent noirâtres derrière la tête, virent au brun au fur et à mesure qu’elles descendent le long du corps et redeviennent noirâtres vers la queue.

Échelle anale : Pas encore sûr. Vous ne voulez pas encore risquer de manipuler l’animal, d’autant plus que vous avez besoin d’aide pour identifier les serpents dans cette zone.

Queue: Sa queue se rétrécit en une pointe couverte de taches noires.

serpent gopher

Maintenant, vous sortez votre guide de terrain que vous avez apporté pour vous aider à identifier les serpents. Vous pouvez voir que la queue de l’animal ne se termine pas par un hochet. Faites correspondre toutes les autres marques de champ et voyez quelles sont vos possibilités. Selon le guide de terrain, vous apprenez qu’il n’y a qu’un seul serpent venimeux potentiellement dangereux dans l’est de l’État de Washington, le crotale de l’ouest (Crotalus viridis). Contrairement à ce serpent, l’espèce de serpent à sonnettes a des yeux avec des pupilles verticales, un hochet au bout de sa queue et des creux sensibles à la chaleur dans son visage, un de chaque côté, entre les narines et les yeux. Les crotales ont également un corps plus robuste qui est proportionnellement plus court.

Ce n’est pas un serpent à sonnettes, vous savez donc que vous êtes en sécurité. Le guide de terrain montre une allumette, la couleuvre à nez mince du grand bassin (Pituophis catenifer deserticola). Pour identifier les serpents de cette espèce, il peut parfois être utile de connaître leurs comportements possibles en réponse à des prédateurs potentiels. Le livre mentionne que ces serpents se comportent parfois d’une manière qui les rend beaucoup plus dangereux, en aplatissant la tête, en gonflant leur corps et en faisant vibrer rapidement le bout de leur queue. Ceci, avec leur sifflement fort, les fait ressembler à un serpent à sonnettes. La couleuvre à nez mince, cependant, est une espèce inoffensive et généralement douce.

À ce stade, l’animal s’est considérablement détendu et vous décidez de le ramasser. Il se détend complètement dans votre main et ne montre plus aucun signe de vouloir mordre.

couleuvre à nez mince en main

Autres ressources

Les serpents sont un groupe diversifié et impressionnant d’animaux. Si vous souhaitez apprendre à identifier les serpents, consacrez du temps à vous familiariser avec le processus d’identification. Visitez les zoos, les animaleries, et surtout allez les trouver dans les endroits sauvages et moins sauvages du plein air. Lorsque vous en trouvez, utilisez vos compétences d’observation et voyez si vous pouvez pratiquer votre capacité à identifier les serpents.

Aussi, investissez dans un bon guide de terrain local pour votre région. Certains excellents pour commencer sont: Le guide de terrain de la société Audubon sur les reptiles et amphibiens d’Amérique du Nord par Bebler et King, Série de guides de terrain Peterson sur les reptiles et les amphibiens par Robert C. Stebbins, Serpents d’Amérique du Nord : Région de l’Ouest par R.D. Bartlett et Guide et Référence aux Serpents de l’Est et du Centre de l’Amérique du Nord par R.D. Bartlett.

Il existe également de bonnes ressources régionales en ligne pour vous aider à identifier les serpents :

Herpes de Californie

Reptiles de A à Z

Guide des serpents en Floride



Les références:
Storm & Leonard 1995, Stebbins 1966, St. John 2002 et Behler 1979.


Cours connexes:

Cours de suivi de la faune

Le programme de certification Alderleaf Wilderness



A propos de l’auteur: Filip Tkaczyk est un enseignant invité périodique à Alderleaf. Il a également rédigé le guide de terrain Traces & Signe de Reptiles & Amphibiens. En savoir plus sur Filip Tkaczyk.


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