Étude: le réchauffement climatique pourrait rendre la survie sous les tropiques impossible

 Étude: le réchauffement climatique pourrait rendre la survie sous les tropiques impossible


Limiter le réchauffement climatique aux objectifs proposés dans l’Accord de Paris pourrait empêcher les régions tropicales d’atteindre des températures qui sont au-delà de la tolérabilité humaine, un nouveau projet d’étude.

Les chercheurs estiment que si les pays sont capables de plafonner le réchauffement à 1,5 degrés Celsius au-dessus des niveaux préindustriels, les tropiques seront épargnés par des températures dépassant la «limite de survie». Mais la vie sous les latitudes les plus chaudes du monde pourrait devenir intolérable si ces contrôles ne sont pas respectés.

L’étude s’est concentrée sur une mesure appelée température du bulbe humide, qui tient compte de la chaleur et de l’humidité, et est similaire à ce que les observateurs météorologiques appellent l’indice de chaleur.

«L’idée générale est que le corps ne réagit pas seulement à la température, il répond à l’humidité», a déclaré Kristina Dahl, une climatologue qui n’a pas participé à l’étude.

Le corps se refroidit principalement par la transpiration et l’évaporation de la sueur de la peau, a expliqué Dahl. À un certain point de chaleur-humidité, dit-elle, cela devient « thermodynamiquement difficile » pour que cela se produise.

Les scientifiques pensent qu’une température de bulbe humide de 35 degrés C est la limite supérieure de la tolérance humaine. Cela s’apparente à un indice de chaleur de 160 degrés Fahrenheit.

Les gens varient dans la quantité de chaleur qu’ils peuvent supporter. Mais à une température de bulbe humide de 35 degrés C, quiconque s’attarderait à l’extérieur serait en difficulté.

Le corps maintient normalement une température interne assez stable de 37 degrés C à 98,6 degrés F. La température de la peau doit être un peu plus basse pour permettre à la chaleur du cœur de s’écouler vers la peau. Si ce n’est pas le cas, la température interne d’une personne pourrait augmenter rapidement, a expliqué Yi Zhang, le chercheur principal de la nouvelle étude.

« Les températures internes élevées sont dangereuses, voire mortelles », a déclaré Zhang, un étudiant diplômé en sciences atmosphériques et océaniques à l’Université de Princeton dans le New Jersey.

Pour leur étude, Zhang et ses collègues ont fait des projections sur la façon dont le réchauffement climatique pourrait affecter les températures du bulbe humide dans les tropiques – entre 20 degrés au nord et au sud de l’équateur. Cela comprend la forêt amazonienne, une grande partie de l’Afrique, la péninsule indienne et certaines parties de l’Asie du Sud-Est.

Les chercheurs ont commencé avec la théorie selon laquelle une dynamique atmosphérique assez simple contrôle les températures locales du bulbe humide dans cette région tropicale. Ensuite, ils ont utilisé des décennies de données de stations météorologiques pour confirmer que c’était le cas.

À partir de là, ils ont pu projeter que si le réchauffement climatique est limité à 1,5 degrés Celsius, cela empêchera «la plupart des tropiques» d’atteindre des températures intolérables à bulbe humide.

Les résultats ont été publiés lundi dans la revue Nature Geoscience.

En vertu de l’Accord de Paris, un traité international sur le changement climatique, l’objectif est de limiter le réchauffement climatique à « bien en dessous » de 2 degrés Celsius, et de préférence à 1,5 degrés, par rapport aux niveaux préindustriels.

Ces dernières projections soulignent l’importance de cela, a déclaré Dahl, un scientifique principal du climat de l’Union à but non lucratif des scientifiques concernés.

Les résultats traduisent un objectif politique en un impact potentiel dans le monde réel, a déclaré Dahl.

Cependant, éviter les températures intolérables du thermomètre mouillé ne signifie pas que la planète est sortie du bois. La santé humaine peut certainement souffrir sous une chaleur moins extrême, a-t-elle noté.

Les vagues de chaleur provoquent régulièrement des maladies causées par la chaleur parfois mortelles. Le réchauffement contribue également à la pollution de l’air, ce qui peut exacerber les maladies chroniques telles que les maladies cardiaques et pulmonaires, a ajouté Dahl.

Un groupe d’organisations médicales appelé le Consortium de la société médicale sur le climat et la santé a mis en évidence une série d’effets sur la santé liés au réchauffement climatique. Il peut nourrir des infections transmises par des insectes comme la maladie de Lyme et Zika, par exemple, ou contaminer les réserves de nourriture et d’eau en provoquant la montée du niveau de la mer, de fortes pluies et des inondations.

Zhang a déclaré que des recherches supplémentaires étaient nécessaires pour comprendre tous les effets sur la santé des températures de bulbe humide inférieures à la «limite de survie» de 35 degrés C.Elle a également noté que l’étude ne portait que sur les pays situés entre certaines latitudes et que les résultats ne s’appliquent pas nécessairement à d’autres régions.

Que faut-il pour plafonner le réchauffement climatique? La réponse courte, selon Dahl, est une moindre dépendance aux combustibles fossiles – pétrole, charbon et gaz naturel – et une plus grande utilisation de sources d’énergie plus propres comme le solaire et l’éolien.

Les émissions d’origine humaine – principalement le dioxyde de carbone, ainsi que le protoxyde d’azote et le méthane – sont responsables de la hausse des températures mondiales depuis les années 1950. Aux États-Unis, la plupart de ces émissions proviennent de la combustion de combustibles fossiles à des fins énergétiques, selon l’U.S. Energy Information Administration.

Plus d’information

L’Organisation mondiale de la santé en a plus sur changement climatique et santé.

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